Mervyn Kersh 03-1944

De commandant van 17 AOD, kolonel Gore, verzamelde op een dag de 800 van ons en vertelde ons dat tien officieren en mannen waren uitgekozen voor de eerste verkenningsgroep, die op D-Day landde. Ze zouden een van elke rang zijn, inclusief hijzelf. De enige privé was een kok. Mijn hogere officier en vriend waren onder hen. We hoorden het nieuws van de radio over de vroege landingen van D-Day en we pakten onze spullen in en waren klaar om te vertrekken binnen een uur. In het geval trof een mijn het 10-koppige voorschot en negen werden allemaal gedood terwijl benedendeks. Alleen kolonel Gore, die aan dek was, overleefde het en werd opgehaald en teruggebracht naar Groot-Brittannië, waar hij ons om vrijwilligers vroeg voor de volgende landingsgolf. Hij wilde 40 mannen. Ze zouden de eerste Ordnance Corps-soldaten zijn die in Normandië landden.

Het verlies van deze officieren betekende dat zowel de Algemene Administratieve Dienst als de Technische Dienst "leiderloos" waren en Jack Cotter de leiding nam over de ene terwijl ik de leiding nam over de andere. We hebben de oorlog nog steeds gewonnen. Er zijn twee geweldige fundamentele lessen in het leven die ik heb geleerd: nooit vrijwilligerswerk doen en altijd voorzichtig zijn. De eerste leerde ik vroeg in mijn legerleven, de andere veel later in het burgerleven. Desalniettemin ben ik er altijd trots op om me te herinneren dat ik die dag als eerste een stap vooruit ben gegaan. Als vurige agitator voor een Tweede Front in het westen, en als Jood had ik echt geen keus. Toen we in konvooi naar Gosport reisden, waren de wegen vrij, maar de bermen waren gevuld met mensen die zegeningen en goede wensen uitriepen als "Good Luck". Op sommige plaatsen waren ze helemaal stil. Het was allemaal heel ontroerend voor ons, inclusief het niet weten wat er zou gebeuren als we landden. We hadden geen idee wat er in Normandië al was gebeurd. Ik was er trots op deel uit te maken van de BLA, het British Liberation Army, een zeer inspirerende naamkeuze, maar later te worden veranderd in het British Army of the Rhine (BAOR).

We kwamen aan in Gosport en parkeerden in zijstraten waar huisvrouwen non-stop drankjes voor ons schonken. We hadden rantsoenen van vlees- en groentesoep in blikjes, gevolgd door perziken in blik en thee. De soep kon ik niet aanraken, niet koosjer, maar ik genoot van de perziken en negeerde de thee.

Vlak voordat we Billingshurst verlieten, moest onze kapitein naar Londen om wat geheime documenten op te halen. Hij ging met de motor, maar stopte dwaas op de terugweg in een café voor de lunch, en liet de koffer met de documenten in de fietstas op de fiets achter - en de fiets werd gestolen. Hij werd beschuldigd en te allen tijde onder zware bewaking gehouden, in afwachting van de krijgsraad. Hij is niet met ons overgestoken.

Mervyn Kersh nu

Hij werd vervangen door een infanterieofficier genaamd Capt. Baldwin, die niets wist van ons werk. Hij zei dat hij alles aan de technische kant aan mij zou overlaten. Bij Gosport merkte hij al snel dat ik de soep niet at en hij stuurde me naar zijn hoofdkantoor, dat achterin een vrachtwagen stond. Daar stond ik terwijl hij sprak over het opleggen van een aanklacht voor het opzettelijk ongeschikt maken voor actieve dienst in het buitenland. Ik heb een uur voor hem staan ​​uitleggen over de wetten van Kasjroet en heb hem uiteindelijk overtuigd van mijn ijver om deel uit te maken van het Tweede Front. Dat maakte de zaak duidelijk en ik werd toch niet aangeklaagd. Ik heb hem nooit meer gezien.

We ontvingen wat "Bezettingsgeld" en postkaarten om bij aankomst in Frankrijk te posten om te zeggen dat we veilig en wel waren. We kregen ook ons ​​noodrantsoen, dat voornamelijk bestond uit witte chocolade en een beetje Tommy Stove en past bij een soort fosforschijf om voedsel in onze rommelblikken te verwarmen. We hadden ook een blik soep dat voor zelfverhitting zorgde - een innovatie die ik na de oorlog volledig verwachtte te hebben, maar van dat idee heb ik nooit meer gehoord. We kregen een kopie van Eisenhower's peptalk en vervolgens Montgomery's inspirerende boodschap en ze werkten - in ieder geval voor mij.

Ongeduldig keek ik naar het landingsvaartuig en andere schepen in de haven, wachtend op hun beurt om te varen. Die avond was het onze beurt en we gingen aan boord, zoals voorgeschreven door de marine. We maakten eindelijk deel uit van de geschiedenis.

We stonden direct onder het hoofdkwartier van het 2e leger, maar bedienden voornamelijk de 50th Highland Division van 30 Corps. We hadden enige tijd eerder met trots onze 2e flitsen van de schouder van het leger genaaid. Montgomery was onze directe baas en we hadden volledig vertrouwen in hem en zijn bekwaamheid.

Vanwege het 24-uur uitstel van D-Day vanwege het stormachtige weer, zaten we in Gosport te slapen waar we maar konden in of onder onze vrachtwagens. Tenslotte ontvingen we met schroom het nieuws dat we eindelijk de oversteek zouden maken om deel te nemen aan het offensief op het Duitse Tweede Front.

We gingen 's nachts aan boord en sliepen - als we konden - overal waar we een ruimte konden vinden met al onze spullen aan en onze geweren in onze handen: (' de beste vriend van een soldaat ', was ons vaak verteld). Na het tragische incident van onze eigen mannen voor ons, besloot ik op het dek onder de sterren te slapen. Tegen de ochtend konden we zien dat er boten en schepen waren tot aan de horizon, bijna dicht op elkaar. Hoewel we allemaal een gemakkelijk doelwit waren, boden we ook dekking voor elkaar, en we wisten dat er ergens vliegtuigen over ons waakten en onderzeeërs in zee op zoek waren naar de vijand. In de verte waren ook enorme marineschepen zichtbaar

Het kostte ons 14 uur om over te steken en een van de matrozen vertelde me dat we een beetje naar het westen afdreven. Desalniettemin bereikten we het beoogde Normandische strand met de codenaam Gold Beach. Het was het westelijke uiteinde van de Britse lijn naast de Amerikanen op Omaha Beach. Ze hadden enorme verliezen geleden omdat ze niet over het strand konden komen voor veiliger terrein, maar de Britten hadden de kliffen opgeruimd en toen ik landde, hoefden we alleen maar de oprit naar de top op te rijden. Ik had het geluk te arriveren terwijl de Duitsers aan het bijkomen waren van de eerste aanval en voordat ze waren hersteld om zich te hergroeperen.

Ik zorgde ervoor dat ik in een Bren-Gun Carrier zat die we waterdicht hadden gemaakt voordat we Engeland verlieten. We landden dicht bij het strand en reden door ondiep water en door het zand zonder dat mijn voeten nat werden. Op de top van de klifhelling, in Port-en-Bessin, juichten de dorpelingen ons toe en boden ons glazen wijn en bloemen aan terwijl we langzaam verder gingen. Er waren sluipschutters (Duits of Frans) die vanuit verschillende richtingen op ons schoten, dus hield ik mijn hoofd naar beneden en weigerde de mogelijk vergiftigde wijn.

pijpleiding poort en bessin
 
Pijpleiding in Port-en-Bessin

Jack Cotter en ik verlieten de belangrijkste verkenningsgroep om geschikte accommodatie voor onze chauffeurs te vinden terwijl we naar geschikte kantoorruimte zochten - en een mooi kasteel vonden. We moesten wachten terwijl de Royal Engineers het gebouw en de bijgebouwen doorzochten naar valstrikken - er waren er elders in piano's en toiletstoelen en blijkbaar ongevaarlijke hokken en dergelijke gevonden. Het was het hoofdkwartier van de 21e SS Panzer Division geweest en ik had tenminste een gedetailleerde Duitse kaart beveiligd.

Op het moment dat we alles kregen, arriveerde een brigadegeneraal op het toneel en verklaarde dat hij van plan was het kasteel aan te nemen als hoofdkwartier van zijn infanteriebataljon. Ik wees er met respect op dat het al voor ons lot was ingenomen, maar hij was een brigadegeneraal en ik was een particulier en dus won hij. Na een paar uur op die manier verloren te zijn geweest, waren we vrij laat om al het andere dat in de omgeving geschikt was te pakken en moesten we die nacht onder onze vrachtwagen slapen. De volgende dag hebben we een aantal velden met diepe greppels afgesneden en een 'thuis' voor onszelf gemaakt met dekzeilen. Toen de anderen arriveerden, moesten ze accepteren wat we op dit moment hadden - dat duurde nogal wat dagen.

We hebben overdag nooit een Duits vliegtuig gezien, maar 's nachts kwamen ze over op bombardementen en machinegeweren, maar dit werd elke nacht minder. Het front was toen ongeveer twaalf mijl landinwaarts en Bayeux was bevrijd.

Naarmate we ons meer organiseerden, leerden we dat er in Bayeux een Joodse Dienst zou zijn voor Rosh Hashanah en dat al het Joodse personeel dat gespaard kon worden, aanwezig kon zijn. Ik maakte mezelf 'reserve' en liep door het landschap in diep wit stof dat tijdens de regen de diep grijze modder had gevolgd. Ik passeerde veel dode paarden en vee, gedood in de gevechten.

Na een paar kilometer stond ik in de enorme hal waar de dienst begon. Het werd genomen door de Senior Joodse Kapelaan Rabbi Dr. Louis Rabinowitz, die een korte en zeer ontroerende dienst leidde en een uitstekende en actuele toespraak hield. In het midden werd hij onderbroken door commotie aan de deur. Het bleek dat er een paar burgers waren gearriveerd die jarenlang ondergedoken waren geweest totdat ze met ongeloof begrepen dat er een joodse dienst werd gehouden en dat er zoveel geallieerde joodse militairen waren, voornamelijk uit Groot-Brittannië, de VS en Canada. Ze spraken in het Jiddisch en dit werd vertaald naar de honderden militairen uit de verschillende geallieerde landen. Ze werden enorm opgewekt en we waren allemaal erg overweldigd. Veel soldaten ontmoetten oude vrienden van thuis en er ontstond een geweldige sfeer.

Joodse militaire diensten waren zelden meer dan een uur en to the point zonder herhaling of Chazanut. Ze waren inspirerend - een duidelijke boodschap voor burgerdiensten die na de oorlog volledig verloren was gegaan. Toen ik vrijstelling van de kerkdiensten kreeg, kreeg ik voor dezelfde periode gewoonlijk klusjes in de keuken - spud-bashing.

We gingen snel vooruit toen de lijn verhardde. Infanterie en andere eenheden stuurden mannen om verschillende voertuigen op te halen en wij konden ze bevoorraden. Toen de Mulberry-haven was gemonteerd en op zijn plaats stond om schepen zonder aanbestedingen te kunnen lossen, kwamen er meer voertuigen aan en bleef Jack Cotter op het strand om ze daar te verzorgen voordat ze door onze 200 chauffeurs naar mij werden gestuurd. Ik moest ze beginnen in te boeken en bij verschillende eenheden te boeken, parkeerplaatsen te organiseren en opnieuw te bestellen. Onze chauffeurs brachten ze van de kust.

Onze chauffeurs waren een groep met een laag intellect, wiens vocabulaire beperkt was tot zeer weinig woorden, en hun gesprekken waren ook zeer beperkt tot een paar onderwerpen. Ik had echt heel weinig met een van hen te maken, behalve absoluut noodzakelijk.

Het was in deze periode dat ik begon te rijden. Ik had geen burgerlicentie of zelfs maar een legervergunning, maar ik leerde al snel op mijn werk. Op een bepaald moment, gedurende een paar weken, werd ik gedetacheerd bij een REME-eenheid waar voertuigen werden gerepareerd, om een ​​controlesysteem op te zetten omdat de ommekeer erg traag verliep. Ik nam voornamelijk voertuigen dagelijks op en af, wat hen aanmoedigde om hun werk te versnellen. Ik vond een stafauto die alleen een kapot licht had en oefende op het platteland in en uit poorten enz. Ik studeerde vervolgens af op dubbel ontkoppelde vrachtwagens en vrachtwagens en jeeps! Het was wisselvallig, maar ik heb nooit iets geraakt !! Als ik versnellingsbakken verpestte of iets raakte, was dat de juiste plek. Maar dat deed ik niet.

Het was ook tijdens deze wacht- en voorbereidingstijd voor de ontsnapping uit Normandië dat ik op een dag in een leeg veld in Frankrijk op mijn hoede was. Dat wil zeggen leeg, behalve één artilleriegeweer dat ik moest bewaken. Het was erg heet en ik ontspande me door mijn geweer en mezelf neer te leggen om te zonnebaden. Plots kwam er een motorrijder naar me toe tegen die tijd dat ik mijn verstand en mijn geweer had verzameld, maar te laat. Er werd mij gevraagd wat ik moest doen en ik legde het in vier ontzagwekkende woorden uit: dit geweer bewaken, meneer. Hij antwoordde dat ik niet erg effectief kon zijn zonder mijn geweer in de aanslag, waar ik geen andere keus dan in te stemmen.

Ik had me al gerealiseerd dat de officier op de fiets een baret droeg met twee pet-insignes en een sjaal droeg die uit zijn nek vloog. Dat kon alleen maar Veldmaarschalk Montgomery zijn, maar zonder enig gevolg.
Hij groette me informeel, voegde eraan toe: "Ga door, soldaat" en rende ergens heen. Ik heb er nooit meer over gehoord, maar ik kon het toen ook niet aan iemand vertellen. Dat was mijn enige ontmoeting met Monty.  

Vóór het uitbreken van het strandhoofd van Normandië op 18 augustus waren we getuige van de Amerikaanse bombardementen op Caen en het was als een zware regenval. Niets kon of overleefde zo'n algemene aanval. Helaas heeft het ook geallieerde troepen gedood (later te omschrijven als "vriendelijk vuur"). Het dichtte de kloof van Falaise die grote aantallen Duitse troepen veroverde en opende de weg naar de rest van Frankrijk - en verder naar Duitsland.

Omdat we altijd maar een paar kilometer achter het front zaten, hoorden we vaak het gerommel van artillerie en het gerommel van bommen. We konden nooit zeker weten wie er aan de ontvangende kant was, maar we hoopten alleen dat het de Duitsers waren. Eens in Frankrijk hadden we net een vierkant gat van drie meter diep gegraven van ongeveer drie voet diep, waar canvas een tijdje als ons huis zou worden opgetrokken. We kregen een signaal dat een troep Duitse Tiger-tanks ons op ongeveer tien mijl afstand naderde. We pakten onze uitrusting en persoonlijke spullen inderdaad heel snel in en klommen in onze voertuigen voor een snelle terugtocht ("terugtrekking") naar het westen. De tanks hadden een nieuwe bepantsering die ondoordringbaar was voor alles wat de geallieerden als granaten hadden: ze stuiterden gewoon weg. Onze geweren waren minder dan nutteloos! De tijgers werden vernietigd voordat ze ons 'huis' bereikten, maar alleen door raketten, die voor het eerst door de RAF waren gebruikt. Overal verlichting.

Omdat we een autobedrijf waren, reisde ik altijd per voertuig en verzamelde ik persoonlijk bezit dat ik kon meenemen. Ik maakte zelfs een houten bedframe en 'verende' het met gekruiste singels bedekt met een stropalliasse. Dat ging met me mee totdat ik mijn eenheid verloor. Ik verzamelde ook boeken van thuis en van zionistische organisaties en begon Hebreeuws en zelfs Esperanto te studeren door middel van correspondentiecursussen. Mijn frequente bewegingen maakten dit al snel onpraktisch.

Het leger leverde officieren van het onderwijskorps die politieke gebeurtenissen en oorlogsdoelstellingen moesten uitleggen. Degenen die ik hoorde waren hopeloos en irriteerden me constant door hun verwijzingen naar "de andere kant" of "Gerry" wanneer ze verwezen naar de meest kwaadaardige en gevaarlijke mensen aller tijden. Nauwelijks inspirerend. Dus nam ik het over - natuurlijk onofficieel - en produceerde een grote kaart op een bord van de westelijke en oostelijke fronten en met gekleurde pinnen en touwtjes, en markeerde de veranderende fortuinen van de oorlogsfronten. Ik gaf volgers, commentaar op wat er gebeurde en het belang van die gebeurtenissen zoals ik ze zag, militair en politiek. Mijn aanhang groeide, dus ik moet beter zijn geweest dan de vrijwillige sessies van de officiële opvoeders over actuele zaken. Ik geloof dat ik heb begrepen dat we betrokken waren bij meer dan een spel tussen twee kanten. Later hoorde ik dat ik was opgenomen als een 'politieke agitator' voor mijn pijnen, maar misschien heb ik zelfs het einde van de oorlog versneld!.

Ondertussen, na XXX Corps, trokken we via Caen naar Lisieux en vervolgens naar een kasteel in Amiens voordat we naar Calais gingen, de eerste haven van waarde in onze handen. Daar heb ik in de hete maanden augustus en september konvooien naar Blankenburg geleid met een jeep. Mijn taak was om ervoor te zorgen dat de voertuigen de vereiste afstand tussen hen hielden (in het geval van een vijandelijke luchtaanval) en niet achteropliepen. Allen moesten met de snelheid van het langzaamste voertuig reizen. Waar ik echt van heb genoten; racen op en neer de kolom van 20 tot 30 voertuigen.

Ik ontmoette ook een lokaal meisje dat werkte in het Blankenburg Casino - dat de NAFFI-kantine was geworden - met wie ik enige tijd had doorgebracht en alleen haar foto en naam had en dat ze in de buurt van een vliegveld woonde, toen ik moest verhuizen. Later, toen ik terugkeerde naar het gebied, probeerde ik haar te vinden door de foto aan de lokale bevolking te laten zien en uiteindelijk kende iemand haar. Maar tegen die tijd was de vlam uitgegaan. Tot ziens Madeleine Vershleist.

In Liseux had ik een meisje ontmoet tijdens een lokale dans die werd gehouden ter ere van de bevrijders, maar hoewel ik haar vaak zag terwijl wij er waren, was haar moeder nooit verder dan vijf meter achter ons. De moeder, die altijd zwart en een hoofddoek droeg, vroeg me een keer of mijn intenties eerbaar waren en ik moest zeggen dat ik na de oorlog terug zou keren naar Groot-Brittannië. Dat maakte een einde aan die romance.

In Amiens raakte een oudere lerares bevriend met me en nodigde me uit om de volgende week met haar te gaan eten. Ik accepteerde, maar vreesde het eten. Ik had haar verteld dat ik vegetariër was, maar toen ik aankwam, had ze ongetwijfeld tegen aanzienlijke kosten een kip van de zwarte markt voor mij gekocht, en het was beschamend om uit te leggen en erop te staan ​​dat ik liever een gekookt ei wilde. Ze vertelde me hoe de RAF met precisie een SS-gevangenismuur in de stad had gebombardeerd, zodat de politieke gevangenen konden ontsnappen. De Britten weigerden die actie te ondernemen in de concentratiekampen of de spoorwegen die hen van joden voorzagen.

Op elke plaats waren mijn gesprekken in het Frans. Een vriend uit Liverpool en ik gingen naar de boerderijen in Normandië om eieren en melk te kopen die ik kookte op de kleine noodkachel die we droegen. Dit werd mijn hoofddieet samen met de pap, gekookte aardappelen, brood en cacao uit de mobiele keuken. Ik kreeg ook voedselpakketten van mijn moeder. We spraken altijd uren met de dorpelingen om ons Frans te oefenen. Buiten onze dienst spraken we ook alleen Frans met elkaar en hoewel we niemand hadden om onze grammatica en woordenschat te controleren, werden we redelijk bekwaam. Ik vond een verlaten Camembert-fabriek met een enorme hoeveelheid opgeslagen kaas. Helaas was het allemaal afgegaan en stonk het, dus ik moest het perceel begraven dat ik had beveiligd.

In Frankrijk werd ik ooit, terwijl ik een enorme stapel jerrycans van 50 liter benzine bewaakte, benaderd door een Fransman die wat benzine van me wilde kopen voor zijn auto - benzine was strikt gerantsoeneerd voor burgers - en ik zei hem dat te doen kom later terug. Ondertussen heb ik water in een leeg blik gedaan en dat verkocht. Ik heb nooit ontdekt hoe ver hij met water zijn tank reed. We hadden de benzine nodig voor de oorlog, hoewel ik hoorde van andere soldaten die op de zwarte markt benzine aan Fransen hadden verkocht. Mijn toekomstige zwager, Jack, was een zeeman en riskeerde (en verloor bijna) zijn leven om benzine over de Atlantische Oceaan te brengen voor de oorlog. Ik wilde het niet verspillen aan civiel gebruik.

In Calais vonden Jack en ik een bakstenen huis en maakten het ons daar een tijdje gemakkelijk in een gedeelde kamer. Hij zorgde voor het lossen van voertuigen uit de dokken en ik begeleidde konvooien tot Blankenburg in mijn jeep. Het was strikt genomen niet mijn jeep, maar de jeep van mijn majoor Lee die ik leende zonder hem lastig te vallen. Het gebeurde zo dat hij het plotseling nodig had terwijl ik er mijlenver vandaan was en dus kwam hij erachter. Hij berispte me en wees erop dat ik niet eens een rijbewijs had. Maar hij liet me het daarna vaak gebruiken - op voorwaarde dat ik het eerst vroeg.

Later in het jaar, in Blankenburg, liep ik ondanks de kou in hemdsmouwen langs de zee. Ik moet in die tijd heel fit zijn geweest.

Na een tijdje gingen we verder. Vanuit Frankrijk gingen we via België naar Boom, in de buurt van Antwerpen, wat een belangrijke haven was en we zaten op een universiteit en gebruikten het terrein voor ons enorme parkeerterrein.

Ik bood me aan als last-minute vervanger voor een zieke chauffeur, om deel te nemen aan mijn eerste konvooi om een ​​vrachtwagen van 3 ton te besturen. Het regende hevig en toen we Charleroi passeerden, draaide ik te snel en slipte ik op de stoep en slaagde erin om het voertuig langs de stoep tussen de winkels en de lantaarnpalen te besturen voordat ik weer op pad ging. Ik had een DUKW aan boord (een amfibievoertuig dat werd gebruikt om goederen en personeel rechtstreeks van het schip naar landinwaarts gelegen kustcentra te brengen en nu, om rivieren over te steken), dat niet stevig vastgebonden was en het was gezwenkt terwijl ik me omdraaide, waardoor ik de controle verloor op de natte weg. Tegen de tijd dat ik zowel de auto als het voertuig had teruggevonden, was het konvooi verdwenen en had ik, omdat ik er pas op het laatste moment bij was gekomen, geen idee waar ze heen gingen. Ik had geen andere keus dan in smaad terug te keren naar de basis!

Ik had eerder van de gelegenheid gebruik gemaakt om met anderen te racen in bijgehouden personeelsdragers en om te proberen af ​​te stemmen op de kleinste cirkel. Dat leidde ertoe dat ik een nummer verliet. Ik haatte de gepantserde auto's en tanks die me claustrofobie gaven, omdat er bijna geen ruimte was om mijn benen te bewegen met alleen een soort buisruimte.
Aan de andere kant hield ik er als niet-bestuurder van om met de enorme 48-wielige tank Diamond-T tanktransporters door het parkeerterrein te rijden en te experimenteren met semi-gelede vrachtwagens in achteruit. Het gebruik van het woord "vrachtwagen" werd verboden in overeenstemming met de Amerikaanse "vrachtwagen". Evenzo moesten spoorwagons "wagons" worden genoemd. 
Het was in Antwerpen dat ik voor het eerst twee Joden met een zwarte hoed zag en ze tegenhield. Ze hadden een soortgelijk verhaal van vier jaar onderduiken in een kamer tot de bevrijding. Niet-joden verborgen ze en deelden hun magere rantsoenen met de twee. Omdat ze een beetje Engels spraken, kon ik uitleggen wat er in de wereld en met name in België gebeurde, wat hen ontspande. Het gesprek was beperkt omdat ik geen Jiddisch sprak, maar we deden hetzelfde. Knuffelen sprak meer dan woorden Het hele idee van Joodse soldaten in de geallieerde legers verbaasde hen, net zoals ik verbaasd was toen ik later de eerste Joodse Brigade-soldaten zag, met hun Magen David-schouderflitsen, marcherend in Nederland.

Toen ik terugkeerde van een verlof van 48 uur in Brussel, hoorden we van de Duitse tegenaanval genaamd de Slag om de Ardennen. De Duitsers gooiden alles wat ze nog hadden in een poging een wig te drijven tussen de Amerikanen in het zuiden en de Britten in het noorden. Ze hoopten Antwerpen in te nemen en ons de havenfaciliteiten te ontzeggen. Sommige Duitsers droegen in ieder geval Britse of Amerikaanse uniformen om de geallieerden te verwarren en met Kerstmis, terwijl de Amerikanen aan het feesten waren (dronken) en niet op hun hoede waren, werden ze met tanks verpletterd. Ze gingen ongeveer twintig mijl voordat de geallieerden zich realiseerden wat er was gebeurd en reorganiseerden onder Montgomery. Ze werden tegengehouden en hadden zelfs geen benzine meer voor hun tanks. Omsingeld en afgesneden gaven de Duitsers zich overal over en bij mijn terugkeer naar de kust zag ik een Britse jeep met alleen een chauffeur die ongeveer acht Duitsers had opgepikt die, hoewel nog steeds bewapend, zijn gevangenen waren.

Toen we Boom verlieten werd de allereerste Buzz Bomb (V1 raket) door de Duitsers afgevuurd en passeerde ons. We hadden geen idee wat het was totdat we hoorden dat anderen in Kent waren geland. Ons College was ook geraakt door de vijand. We waren net op tijd vertrokken.

Vervolgens stopten we een tijdje in Nederland in Nijmegen vlakbij de Duitse grens. We woonden in een voormalig bejaardentehuis uit 1939, waar al het houtwerk en de deuren en kozijnen van brandhout waren ontdaan. De Franse Canadezen waren er al een tijdje en vermaakten zich door in de lucht te schieten en de lokale bevolking in het algemeen angst aan te jagen. Een week of zo fietste ik naar de voormalige grens en genoot van het idee van een verslagen Duitsland vlak voor ons. Een bericht waarschuwde ons dat we vijandelijk gebied naderden. Een heerlijk gevoel! Deze idylle was zoals de geallieerden zich hergroepeerden en opnieuw bevoorraden voor de opmars naar Duitsland zelf.

Toen we aankwamen en het Old Age Home overnamen zoals het ooit was geweest, moesten we de muren schoonmaken die de Canadezen als toiletten hadden gebruikt. De lokale bevolking hield ons duidelijk uit de gaten dat ook wij dronken wilden waren. In dit stadium gaf Kesselring Italië over aan de geallieerden en we dachten dat de oorlog voorbij was. De Nederlanders namen geen risico en bleven buiten ons zicht. Maar de oorlog duurde voort toen de geallieerden de Rijn overstaken naar Duitsland, het hart van het kwaad.

Tijdens mijn reizen door Frankrijk, België en Nederland ontmoette ik veel burgers die ons vertelden over het leven onder de Duitse bezetting. De Duitsers probeerden eerst de Vlamingen en de Nederlanders als Noordse broeders na te jagen, terwijl de Fransen als vijanden werden beschouwd. Dat beleid was niet zonder succes, aangezien Vlaamse vrijwilligerseenheden werden gevormd om samen met de Duitsers te vechten, tenminste aan het Sovjetfront waar de Duitse verliezen enorm waren. Er werden ook Spaanse, Hongaarse en Roemeense divisies gevormd om de Duitsers te helpen hun beestelijke heerschappij van Europa te behouden. Dat is precies wat we hebben gedaan toen we spraken over de bevrijding van de Fransen, Belgen en Nederlanders. Onze ambtenaren van het burgerlijk bestuur hielpen het burgerlijke en economische leven in de steden en dorpen te herstellen en vertrokken toen om met hun eigen verraders om te gaan. Al snel werden we als vrienden beschouwd in plaats van als gewoon verschillende veroveraars.

In dit stadium moest ik een paar dagen naar een militair ziekenhuis voor een oorontsteking, maar in die tijd verhuisde mijn eenheid naar Hamburg en bleef ik achter. Ik verloor ook al mijn persoonlijke bezittingen, hoewel de meeste maanden later de meeste naar mijn huis werden gestuurd. In plaats van me opnieuw bij hen aan te sluiten, werd ik op 21 april 1945 naar Celle, bij Hannover, naar een voormalige SS-kazerne gestuurd om te wachten op de ophaling. De wachteenheid hielp en voedde de Poolse meisjes die slavenarbeiders van de Duitsers waren geweest in de plaatselijke zoutmijnen.

Ik was naar Celle (bij Belsen) gestuurd om te wachten tot een antigaseenheid me zou ophalen en meebrengen naar Berlijn om het Duitse gifgasarsenaal in de Oostzee af te voeren. Maar ze hebben me niet opgehaald. Ze wisten niet waar ik was en ik wist niet welke eenheid me zou ophalen. Ze zijn zonder mij naar Berlijn gegaan. Ik keek er erg naar uit om als winnaar naar Berlijn te gaan.

En ook om het Rode Leger te ontmoeten.

Het grootste deel van mijn wachttijd bracht ik door met ex-gevangenen uit Bergen-Belsen op het treinstation van Hannover, waar vele honderden Joodse overlevenden uit het concentratiekamp Belsen bijeenkwamen in de hoop nieuws te horen of zelfs een familielid of vriend te ontmoeten die de Duitse heerschappij had overleefd. Ik verzamelde voedsel, voornamelijk chocolade, dat ik ruilde voor mijn sigarettenrantsoen (zoals ik gewoonlijk deed) en verzamelde nog meer donaties in chocolade. Deze nam ik mee naar het station om uit te delen. Later hoorde ik dat chocolade waarschijnlijk het slechtste voedsel was om hongerige mensen te geven!

Ik sprak met velen van hen in een mix van Engels, Frans en een beetje Jiddisch of Duits. Ze waren allemaal vastbesloten om naar Eretz (Land van) Israël te gaan, waar ze de Joodse staat zouden herbouwen en hun eigen lot zouden beheersen. Slechts één man die ik ontmoette, zei dat hij naar Zuid-Amerika wilde gaan en katholiek wilde worden, zodat zijn toekomstige kinderen en kleinkinderen niet vervolgd zouden worden zoals hij was.

In Engeland vertelde een vooraanstaande jodin de pers en een enquêtecommissie dat de overlevende joden wilden terugkeren naar hun land van herkomst. Ik ontdekte dat de waarheid was dat geen enkele jood naar Polen, Frankrijk, Duitsland of enig ander land in Europa wilde terugkeren. Ze waren joden en wilden in een joodse staat wonen. Ze was duidelijk bang dat haar eigen "loyaliteit" aan Groot-Brittannië onder de loep zou worden genomen als ze toegaf dat de joden een natie waren en niet alleen een religie; zelfs niet haar eigen zeer zwakke versie van die religie.

Ik had een kleine metalen revers-zionistische vlag (later de officiële vlag van de staat Israël) die ik altijd met trots droeg en die niet onopgemerkt bleef door de Duitsers of hun slachtoffers.

Ook ontmoette ik veel 'losse' (verloren hun eenheden) verwarde Duitse soldaten zoals ik in elk land had, en gevangenen die op weg waren naar krijgsgevangenenkampen. De Master Race zag er heel anders uit dan de journaals van hen die in heel Europa kippenvelden. Ik vond het heel leuk om hen te vertellen dat ik joods was en 'Ich bin eine Jude' zou zeggen, wat 'ik ben een jood' betekent, wat hun overtuiging leek te schudden dat joden nooit vochten en lafaards waren. Ze antwoordden allemaal dat ze van joden hielden, van de Britten, van de Amerikanen en van de Russen, en ik kon me voorstellen dat ze precies het tegenovergestelde zeiden toen ze aan het Sovjetfront werden gevangengenomen.

Ik werd ook benaderd door Duitsers die hun "zussen" aanboden in ruil voor sigaretten of chocolade, maar afgezien van mijn afkeer van Duitsers in het algemeen en de morele implicaties in het bijzonder, vertrouwde ik mijn leven niet in het huis van een Duitser. Ik weigerde elke keer. Toch was er een tijd dat ik met twee andere Britse soldaten die ik nauwelijks kende langs een rustige weg liep, toen we twee Duitse meisjes zagen en ze besloten hen te verkrachten. Ik was even verbluft en merkte toen dat ik tegen mijn kameraden vocht namens een onbekend Duits meisje. Ik vocht ze lang genoeg af zodat de meisjes weg konden rennen en kreeg toen de woede van mijn kameraden die bezweken voor een lezing over internationale betrekkingen.

Ondertussen had mijn oude CO, kolonel, nu brigadegeneraal Gore, het War Office verzocht mij terug te sturen op zijn bevel om me voor te bereiden om het eerste Advanced Ordnance Depot te zijn dat in Japan zou landen. Het was geweldig om die eer in Normandië te hebben gehad, maar in Japan ...? Maar mijn mening werd mij niet gevraagd! Hij heeft zich namens mij "aangemeld"!

Tijdens mijn overzeese dienst was alle post willekeurig onderworpen aan lokale censuur en opnieuw aan willekeurige controles op de basis. Tegen de tijd dat ik thuiskwam, realiseerde ik me dat ze allemaal waren geopend en gelezen door de censor aan de basis. Ik had ze genummerd en mijn vader gevraagd ze als een soort dagboek voor me te bewaren. Ik heb ze nog steeds niet gelezen, omdat mijn toen naïviteit me in verlegenheid bracht toen ik de eerste opende en me in mijn spoor hield. Tot zover "willekeurig".

Ik kreeg een treinbevel en liet Celle en Belsen achter me. Ik reisde met een verzegelde trein met ramen dichtgetimmerd en zwart gemaakt, gedurende 30 uur non-stop naar de Versterkingsholding van Brugge en gedurende die tijd was het rijtuig mijn hele wereld. Het was verre van de dagen dat ik voor mijn compagnie niet-officiële verslaggever was om hen op de hoogte te houden van het wereldnieuws en de beweging van de frontlinies. Een soort politiek commissaris.

Pas toen we op 9 mei in Brugge vertrokken, hoorde ik dat de oorlog voorbij was - tenminste in Europa. Ik had VE-Day gemist. Het 1,000-jarige Reich was ingestort na 12 jaar van chaos in Europa, waarbij ongeveer 30 miljoen mensen omkwamen en nog veel meer miljoenen op de vlucht vielen.

Vanuit Brugge keerde ik met de veerboot terug naar Groot-Brittannië en ging naar de Bicester Reinforcement Holding Unit. Daar werd ik geselecteerd om de Brits-joodse strijdkrachten te vertegenwoordigen, een keer naar de begrafenis van opperrabbijn Hertz en opnieuw naar een morele leiderschapscursus. De uitvaartdienst was in St. Johns Wood en dat was de eerste keer dat ik chassidische sekten zag, althans in hun Oost-Europese, 18th eeuwse regalia.

De cursus moreel leiderschap stond onder auspiciën van de strijdkrachten, maar elk werd geleid door zijn eigen religie. Ik woonde de Joodse bij die in Londen werd gehouden - en was thuis gestationeerd! Het had betrekking op de joodse geschiedenis, organisaties, instellingen en de joodse ethiek.

Onder mijn klas bevond zich Sir Keith Joseph, later senior-adviseur van Margaret Thatcher toen zij premier was. Hij bleek sterk anti-zionistisch en ontwrichtend en werd door kapelaan Rabbi Brodie (later opperrabbijn) gevraagd de klas te verlaten. Ik heb nog steeds een foto van de hele klas.


Het was tijdens mijn voorbereiding in Engeland op de invasie van Japan dat de Japanners hoorden van mijn aanstaande aankomst en zich overgaven in augustus 1945. Dat verloor mij - en het War Office - met verlies, dus stuurden ze me in maart 1946 naar Egypte. de oorlog was voorbij, ik vond het niet erg een kleine verkenning ten koste van het land, waar ik, met onderbrekingen voor officiële en niet-officiële bladeren in Israël, de rest van mijn legercarrière doorbracht.

Mervyn S. Kersh

14628122

17 Transit Vehicle Park, 17 Advanced Ordnance Depot, RAOC, 2nd Leger, 21st Legergroep, BLA.

100 Ashurst Road

Cockfosters

Hertfordshire

EN4 9LG

UK

020 8449 1333

Welkom bij het gebruik, maar alleen met accreditatie en mij op de hoogte met een kopie van alles wat is gebruikt.

Reacties (0)

Er zijn nog geen reacties geplaatst

Laat uw commentaar

  1. Reactie plaatsen als gast.
Bijlagen (0 / 3)
Deel uw locatie
U kunt hier uw opmerking voor sociale media plaatsen