Hoewel D-day de westelijke geallieerden een strandhoofd in Noord-Frankrijk bezorgde, kostte het hen bijna twee maanden van bittere gevechten om uit de Normandische heggen te breken. Na de uitbraak scheurden geallieerde legers door Frankrijk, bevrijdden Parijs en trokken richting de Duitse grens. Het snelle tempo van de opmars zette de geallieerde logistiek zwaar onder druk, waardoor het offensief, samen met het slechte weer en het stijgende Duitse verzet, werd vertraagd. Halverwege december hadden Amerikaanse legers de Roer-rivier in Duitsland en de westelijke muur langs de Saar in Oost-Frankrijk bereikt. Tussen deze twee fronten lag de Ardennen, een heuvelachtig, dicht bebost gebied van België. De Duitsers hadden in 1940 Frankrijk aangevallen via dit zogenaamd onbegaanbare gebied.

Begin december 1944 hadden vijf Amerikaanse divisies en een cavaleriegroep het 85 mijl lange Ardennenfront. Het moeilijke terrein van de regio en de overtuiging dat het Duitse leger bijna uitgeput was, hadden de geallieerde commandanten ervan overtuigd dat de Ardennensector relatief veilig was. Zo waren drie van de divisies nieuw, vol met groene soldaten die pas onlangs op het continent waren aangekomen; de andere twee herstelden van de zware verliezen die geleden waren tijdens de bittere gevechten in het Huertgenbos verder naar het noorden. Bovendien had de grote vraag naar Amerikaanse troepen in sommige sectoren de geallieerde commandanten ertoe gedwongen andere delen van het front licht te bemannen.
Na maanden van terugtrekken besloot Hitler een gewaagde gok te wagen om het initiatief in het westen te herwinnen. Onder de dekking van het winterweer verzamelden Hitler en zijn generaals zo'n 25 divisies tegenover de Ardennen en waren van plan door het dunbevolkte Amerikaanse front te crashen, de Maas over te steken en naar Antwerpen te rijden. Als het offensief slaagde, zou het de Britse en Amerikaanse legers opsplitsen en, zoals Hitler hoopte, de Britten uit de oorlog dwingen. Vóór het aanbreken van de dag op 16 december 1944 lanceerde het Duitse leger zijn laatste wanhopige offensief, wat de Amerikaanse divisies in de Ardennen volledig verraste.

Een van de nieuwe divisies daar was de 106th Infantry, die vanaf 2 december de 10d Infantry Division had afgelost. Zijn organisch ingenieur gevechtsbataljon, het 81ste, was begonnen met wegenreparatie en sneeuwruimen in de sector van de divisie. Achter de 81e bevond zich het 168e Engineer Combat Battalion (ECB), een korpseenheid die zagerijen en steengroeven had bediend. De massale Duitse aanval op 16 december onderbrak deze routinetaken snel. Beide bataljons vochten als infanterie in een moedige maar uiteindelijk vergeefse poging om het Duitse offensief te stoppen.


De Ardennen


Op de ochtend van 17 december, toen de Duitse troepen de regimenten van de 106e afsloten en omsingelden, beval de divisiecommandant luitenant-kolonel Thomas J.
Riggs, Jr., de commandant van de 81st, om verdedigingsposities in te nemen ten oosten van het belangrijke kruispunt bij St. Vith. Versterkt door enkele tanks van de 7th Armoured Division, hielden elementen van de twee geniebataljons onder kolonel Riggs tot 21 december stand tegen vastberaden Duitse aanvallen. In de loop van die middag werden de uitgeputte Amerikaanse verdedigers onder de voet gelopen door een zware Duitse aanval, geleid door tanks en vergezeld van intens artillerie-, raket- en mortiervuur. Kolonel Riggs beval zijn mannen om in kleine groepen uit elkaar te gaan en te proberen naar de achterkant te ontsnappen. De Duitsers namen de meeste overlevenden gevangen, waaronder kolonel Riggs. Voor zijn deelname aan deze actie ontving het 81st Engineer Combat Battalion de Distinguished Unit Citation, die zijn "buitengewone heldenmoed, moed, vastberadenheid en esprit de corps" prees.
De gevangenneming van kolonel Riggs begon een odyssee die uiteindelijk enkele maanden later eindigde met zijn terugkeer naar zijn bataljon. De Duitsers marcheerden hun gevangenen meer dan 100 kilometer te voet naar een railhead. Tijdens die mars verloor kolonel Riggs 40 pond. Vanaf het spoor ging Riggs naar een krijgsgevangenkamp ten noordwesten van Warschau. Hij ontsnapte uit het kamp en ging op weg naar de Russische linies en overleefde op sneeuw en suikerbieten. Op een avond ontdekte de Poolse ondergrondse hem en hij sloot zich aan bij een Russische tankeenheid toen deze het Poolse dorp veroverde waar de ondergrondse hem had meegenomen. Na enige tijd bij de eenheid te hebben gezeten, voegde kolonel Riggs zich bij een aantal voormalige geallieerde krijgsgevangenen in een trein naar Odessa.
Van daaruit ging hij met het schip naar Istanbul en Port Said in Egypte, waar hij rapporteerde aan de Amerikaanse autoriteiten. Riggs kwam in aanmerking voor medisch verlof in de Verenigde Staten, maar hij stond erop terug te keren naar zijn oude eenheid, nu in West-Frankrijk. Op de terugweg naar de eenheid stopte Riggs in Parijs voor een debriefing en maakte zijn eerste contact met zijn eenheid toen hij in de bar enkele ingenieurs van de 81ste tegenkwam. Het was hun eerste nieuws over hem sinds St. Vith.
Andere divisie- en niet-divisie-eenheden van de ingenieurs bevonden zich tijdens de eerste dagen van het Duitse offensief in soortgelijke situaties als de 81ste. Toen het Amerikaanse front in de Ardennen instortte, zetten generaal Dwight D. Eisenhower en zijn ondergeschikten hun troepen zo snel mogelijk in om de Duitse aanval te weerstaan; maar terwijl deze troepen in stelling kwamen, moesten de Amerikaanse commandanten al in de Ardennen op troepen van het achtergebied vertrouwen. Veel van deze waren korpsen en bataljons van legeringenieurs, verspreid over het gebied in gezelschap, peloton en zelfs squadrons. Deze kleine groepen ingenieurs speelden een belangrijke rol in de Battle of the Bulge.

Ingenieurs zoeken tijdens de Ardennencampagne naar mijnen in de sneeuw.


De Duitse strijdgroepen slingerden zich een weg langs het verwrongen wegennet van de Ardennen en wilden de Maas zo snel mogelijk bereiken. Naarmate ze vorderden, ontdekten ingenieurs van het Amerikaanse leger die zich bezighielden met wegenonderhoud en zagerijen plotseling wegblokkades, mijnbouwbruggen en defensieve posities in een poging om de krachtige Duitse gepantserde kolommen te stoppen.
Enkele voorbeelden zullen aantonen hoe deze ingenieurs een offensief met kritische vertraging hebben opgelegd, waarvan de enige hoop op succes erin bestond de Maas snel over te steken.
Luitenant-kolonel Joachim Peiper, een nazi-SS-officier, leidde een van de gepantserde kolommen die naar de Maas racete. Zijn route bracht hem in de buurt van de stad Malmedy en in de richting van de dorpen Stavelot, Trois Ponts en Hoei aan de Maas. Trois Ponts was het hoofdkwartier van de 1111th Engineer Combat Group, en een van de eenheden, het 291st Engineer Combat Battalion, had detachementen in het hele gebied. Toen hij op 17 december hoorde van de Duitse doorbraak, stuurde de commandant van de 1111th Group luitenant-kolonel David E. Pergrin, de 27-jarige commandant van de 291st, naar Malmedy om zijn verdediging te organiseren.
Hoewel de meeste Amerikaanse troepen in het gebied naar de achterkant vluchtten, besloot kolonel Pergrin zijn positie te behouden ondanks de paniek en verwarring. Hij beval zijn ingenieurs om wegversperringen en verdedigingsposities in de stad op te zetten. In de namiddag van de 17e hoorden ingenieurs die een wegversperring aan de rand van Malmedy bemanden, kleine vuurwapens uit een kruispunt net ten zuidoosten van hun positie. Kort daarna strompelden vier doodsbange Amerikaanse soldaten naar de wegversperring. Ze brachten het eerste nieuws van het bloedbad in Malmedy, waarbij Peipers troepen minstens 86 gevangengenomen Amerikaanse soldaten vermoordden. Peiper viel Malmedy niet aan, maar zette koers richting Stavelot waar kolonel Pergrin nog een detachement van het 291ste had gestuurd. Uitgerust met enkele mijnen en een bazooka, stelde het detachement de colonne een paar uur uit. Een compagnie gepantserde infanterie versterkte uiteindelijk de wegversperring van de ingenieur, maar deze kleine Amerikaanse strijdmacht was geen partij voor de Duitse pantsers. Peipers colonne drong door het dorp en de leidende tanks draaiden westwaarts naar Trois Ponts.
Kort voordat de Duitsers door de wegversperring bij Stavelot braken, had Captain Sam Scheuber's Company C van het 51st Engineer Combat Battalion positie ingenomen in Trois Ponts. De 51st, ook onderdeel van de 1111th Combat Group, had orders gekregen om het dorp te verdedigen en de bruggen voor te bereiden voor sloop. Terwijl een ander detachement van het 291e een brug ten zuiden van het dorp bedraadde, bereidde Company C, versterkt door een antitankkanon en een ploeg gepantserde infanterie, zijn verdediging voor. Toen Peipers tanks in zicht kwamen, bliezen de ingenieurs de hoofdbrug op die naar het dorp leidde. Hoewel de rivier die Trois Ponts scheidde van de Duitse colonne ondiep genoeg was voor infanterie om door te steken, was het een effectieve barrière voor tanks. Een detachement Duitse tanks ging de rivier af op zoek naar een andere brug, terwijl andere tanks en infanterie achterbleven, over de rivier vanuit het dorp.

Tegen de avond van 18 december stond de kleine Amerikaanse troepenmacht in Trois Ponts onder bevel van majoor Robert B. Yates, uitvoerend officier van het 51st Combat Battalion, die naar het dorp was gekomen in de verwachting een dagelijkse personeelsvergadering bij te wonen. Uit angst dat de Duitsers de zwakte van zijn troepen zouden ontdekken, probeerde majoor Yates de vijand te misleiden.
'S Nachts reden de zes vrachtwagens van het ingenieursbedrijf herhaaldelijk Trois Ponts binnen met hun lichten aan en reden ze weg met het licht uit, wat de aankomst van versterkingen simuleerde. De ingenieurs zetten kettingen op hun enkele vrachtwagen van 4 ton en reden ermee heen en weer door het dorp om de indruk te wekken dat er tanks in Trois Ponts stonden. Een Amerikaanse tankvernietiger, die een paar dagen eerder van de weg was afgegleden, leverde de artillerie. Het vloog in brand en de 105 mm. schelpen explodeerden de hele nacht met onregelmatige tussenpozen. De list werkte blijkbaar, omdat de Duitsers nooit een vastberaden aanval op het dorp hadden ingezet.
Op 20 december hoorde het 505th Parachute Infantry Regiment van de 82d Airborne Division, dat de Duitse penetraties probeerde te blokkeren, van de kleine troepenmacht die Trois Ponts vasthield. Toen het regiment die middag het dorp binnenkwam, begroette majoor Yates zijn commandant met: "Zeg, ik wed dat jullie blij zijn dat we er zijn!" Amerikaanse troepen stopten uiteindelijk en vernietigden Peipers gepantserde colonne een paar dagen later; ze hadden onschatbare hulp gekregen van de ingenieurs die de Duitsers hadden opgehouden en hen tot kostbare omwegen hadden gedwongen.
Verder naar het zuiden raakten de ingenieurs ook betrokken bij de massale Duitse aanval. Op 17 december gaf de commandant van het VIII Corps zijn 44ste Engineer Combat Battalion onder leiding van luitenant-kolonel Clarion J. Kjeldseth de opdracht het onderhoud van de wegen, zagerijen en steengroeven te staken en de stad Wiltz in Luxemburg te verdedigen. De 600 mannen van de 44ste voegden zich bij een strijdlustige strijdmacht, bestaande uit een aantal kreupele tanks, aanvalskanonnen, artillerie en divisietroepen van het hoofdkwartier.
Aangevallen door tanks en infanterie op de 18e, hielden de ingenieurs hun vuur vast terwijl de tanks voorbij stormden en de Duitse infanterie die achter hen aan kwam, neerschoten. Gedwongen terug te trekken door het gewicht van de Duitse aanval, trokken de verdedigers terug naar de stad en bliezen de brug over de rivier de Wiltz op. De volgende avond was de kleine Amerikaanse troepenmacht omsingeld en had bijna geen munitie meer. De soldaten probeerden te ontsnappen, maar weinigen kwamen veilig terug. Onder de zware Amerikaanse slachtoffers bevonden zich het equivalent van drie dood of vermiste ingenieursbureaus, maar de verdedigers van Wiltz hadden de Duitse opmars vertraagd en andere Amerikaanse troepen de tijd gegeven om zich te haasten om het cruciale kruispunt zo'n 10 kilometer naar het westen te verdedigen. stad Bastogne.
Nu de Amerikaanse verdediging ten westen van Bastogne instortte, beval de korpscommandant zijn laatste reserves, het 35th Engineer Combat Battalion - een korpseneenheid - en het 158th Engineer Combat Battalion - een legereenheid die toevallig in het gebied werkte - om te verdedigen Bastogne totdat er versterkingen konden komen. Op de ochtend van de 19e vielen Duitse tanks een technische blokkade aan in het donker. Onzeker over zijn doelwit in het donker, wachtte soldaat Bernard Michin tot een Duitse tank slechts 10 meter verwijderd was voordat hij zijn bazooka afvuurde. De explosie die de tank uitschakelde, verblindde hem. Toen hij in een greppel rolde, hoorde hij vlakbij machinegeweervuur. Hij gooide een granaat naar het geluid dat ophield en worstelde terug naar zijn peloton. Soldaat Michin, die enkele uren later zijn gezichtsvermogen terugkreeg, ontving het Distinguished Service Cross voor zijn moed onder vuur.
Tijdens de avond van de 19de en de ochtend van de 20ste loste de 101st Airborne Division, die zich naar de verdediging van Bastogne had gehaast, de 158ste en 35ste ECB af.
Duitse pantsers en troepen trokken verder naar het westen en noorden van Bastogne, en omsingelden uiteindelijk de Amerikaanse verdedigers in de stad. Deze Duitse penetraties bedreigden een Amerikaanse Bailey-brug over de Ourthe bij Ortheuville op de hoofdaanvoerroute naar Bastogne. Een ander gevechtsbataljon, het 299e, had de brug gereedgemaakt voor sloop; en een van zijn pelotons, versterkt door enkele tankvernietigers op weg naar Bastogne, verdedigde de brug toen Duitse troepen vroeg op 20 december aanvielen. De vorige avond werd gewaarschuwd om de brug te helpen verdedigen, een peloton van de 158e arriveerde toen Duitse troepen hem in beslag namen. Het peloton stak de rivier over en viel de Duitse flanken aan. Tegen de middag dwongen de ingenieurs en tankdestroyers de vijand zich terug te trekken. Versterkt door de rest van de 158ste onder luitenant-kolonel Sam Tabet, hielden de ingenieurs de weg naar Bastogne een paar uur open en lieten ze de stad van brandstof en munitie voorzien. 'S Avonds sloten Duitse tanks de weg weer af en vielen de brug bij Ortheuville aan. Ondanks de mijnen die de 158ste haastig op de weg voor de brug hadden geplant, namen de tanks hem in beslag. Toen de ingenieurs probeerden het te slopen, werd de brug niet opgeblazen. Na het een dag uitstellen van de vijandelijke opmars en het toestaan ​​van wat meer voorraden om het belegerde Bastogne te bereiken, trok de 158e zich terug naar het westen om nog meer barrièrelijnen te vestigen.

 


Een soldaat van het 51ste Engineer Combat Battalion controleert een TNT-lading tijdens de Battle of the Bulge


Slechts een paar mijl naar het zuidwesten bezetten ingenieurs van het 35th Combat Battalion posities die een andere oversteek van de Ourthe blokkeerden en, versterkt door een ingenieursbasis depotbedrijf, Duitse tanks en infanterie het grootste deel van de dag tegengehouden. Ondertussen blokkeerden ingenieurs aan de achterkant wegen met mijnenvelden, abatis, opgeblazen duikers en gekapte bomen. Toen de Duitsers artillerie op de stellingen van de 35e aan de slag gingen, trok het zich terug onder de dekking van de duisternis, maar pas nadat de Duitse opmars opnieuw was opgeschort. De Duitse pantserkolommen die door de ingenieursverdediging aan de bovenloop van de Ourthe braken, reden noord en west verder het Amerikaanse achtergebied in.


Het 51ste Engineer Combat Battalion verdedigde deze brug over de Ourthe, Hotton, België.

Bij Hotton stuitten ze op een andere brug over de Ourthe, een klasse 70 houten overspanning, verdedigd door ingenieurs van het 51st Combat Battalion. Nadat compagnie C naar Trois Ponts was gestuurd, richtte de rest van het bataljon onder bevel van luitenant-kolonel Harvey Fraser barrièrelijnen op in het gebied van Rochefort, Marche, Hotton en vandaar een paar mijl ten noorden van het land. De eerste dagen werden de grootste problemen van de ingenieurs veroorzaakt door de stroom Amerikaanse achterblijvers die naar achteren stroomden en groepen Duitse soldaten vermomd als Amerikanen. Op de 20ste echter kwamen de voorste posities van de 51ste langs de Our-the in de richting van La Roche onder Duitse aanval, en de volgende dag vroeg in de ochtend bereikte vijandelijk pantser Hotton. Een geïmproviseerde troepenmacht van ingenieurs en anderen onder bevel van compagnie B, kapitein Preston Hodges, hield de Hotton-brug vast. Naast twee squadrons van ingenieurs, omvatte de kleine strijdmacht van Hodges een 7th Armored Division-tank, die de ingenieurs ontdekten in een nabijgelegen munitiewinkel. Ze haalden de bemanning over om mee te doen aan hun verdediging van de brug. Meer terughoudend was de bemanning van een .37 mm. antitankkanon, maar soldaat Lee Ishmael van de 51ste bood zich aan om het wapen te bemannen.

Om 0700 uur begonnen de Duitsers Hotton te beschieten en Duitse tanks drongen langs een kleine 3D-pantserdivisie aan de overkant van de rivier. Toen een Tiger-tank de brug naderde, schakelde soldaat Ishmael hem in met zijn 37 mm. pistool en sergeant Kenneth Kelly vielen het aan met een bazooka. Een .37-mm. ronde ingeklemd tussen de toren en de romp, en toen de rook opsteeg, zag de 51ste de Duitse bemanning de tank verlaten. Toen nog twee tanks de Amerikaanse posities naderden, sloeg de 7th Armored-tank een van hen uit en de andere gleed achter een aantal gebouwen in de buurt van de brug. Een niet-geïdentificeerde soldaat bood zich vrijwillig aan om deze tank door te spoelen en stak de brug over met een bazooka en twee munitie. Enkele minuten later hoorde kapitein Hodges een explosie die klonk als een bazooka-ronde, en de Duitse tank glipte tussen twee gebouwen in het zicht. De 7th Armored tank schoot in de opening en vernietigde de panzer. De tank-infanterie strijd duurde tot in de middag, maar de ingenieurs hielden de brug vast totdat de versterkingen arriveerden van de 84th Infantry Division, een van de vele geallieerde eenheden die zich nu haastten om de Duitse penetraties te blokkeren. Het 51ste Engineer Combat Battalion bleef tot 3 januari wegversperringen bemannen en bruggen in het gebied vasthouden.
In de hele Ardennen namen divisie-, korpsen- en legeringenieurs aan de frontlinie en in de achtergebieden moedig deel aan een soms wanhopige poging om het tij van het onverwachte Duitse tegenoffensief te keren. Nadat het Amerikaanse front in de Ardennen onder het gewicht van de massale aanval was ingestort, waren weinig Amerikaanse eenheden, behalve ingenieurs, bereid zich te verzetten. Ingenieursofficieren, zoals Riggs, Pergrin, Fraser en Yates, stonden erop om in hun posities te blijven, zelfs wanneer andere Amerikanen naar achteren vluchtten: op basis van hun training in defensieve operaties legden ingenieurstroepen wegversperringen met alle troepen en wapens die voorhanden waren, blies bruggen op, plantte mijnenvelden en slaagde erin, vaak ten koste van zware slachtoffers, de krachtige Duitse gepantserde kolommen te vertragen. De vertragingen die ingenieurs hielpen op te leggen, gaven de Amerikanen en Britten de tijd om versterkingen aan te brengen en de Duitse penetraties af te sluiten. 
The Battle of the Bulge toonde aan dat initiatief en training van ingenieurs in defensieve operaties een grote bijdrage konden leveren aan de uitkomst van een belangrijke campagne.

Bronnen voor verder lezen

Het beste algemene verslag van ingenieurs in de Slag om de Ardennen is het hoofdstuk over de Ardennen in Alfred Beck, et al., The Corps of Engineers: The War Against Germany, United States Army in World War II (VVashington, DC: Center of Militaire geschiedenis, 1985).
Voor een meer gedetailleerde geschiedenis van de strijd, zie Hugh M. Cole, The Ardennes: Battle of the Bulge, United States Army in World War II (Washington, DC: Office of the Chief of Military History, 1965).
Janice Holt Giles 'levendige verhaal over de heldendaden van het 291st Engineer Combat Battalion, The Damned Engineers, werd oorspronkelijk gepubliceerd in 1970 en herdrukt door het Office of History, Office of the Chief of Engineers, in 1985.
Hetzelfde bureau deed een verslag van de activiteiten van een ander bataljon herleven, geschreven kort na de gebeurtenissen, uit de bestanden van het Nationaal Archief en publiceerde het in 1988 als Holding the Line: The 51st Engineer Combat Battalion and the Battle of the Bulge, december 1944-januari 1945. De auteur was Ken Hechler, en Barry W Fowle voegde een proloog en epiloog toe.

Reacties (3)

Deze opmerking is gemaakt door de moderator op de site

Ze vertrokken op 23 maart 1944, kwamen op 4 april 1944 aan in Engeland, kwamen op 1 augustus 1944 Frankrijk binnen. De laatste stop in Europa was Allendorf, Oostenrijk. Augustus 1945. De officier was kapitein Maxey Tex (vanaf 1943-04-12 tot 1945-09-18 Duitsland)

Fred Vogels
Deze opmerking is gemaakt door de moderator op de site
Deze opmerking is gemaakt door de moderator op de site

Bedankt voor het plaatsen van dit artikel. Ik was op zoek naar informatie over de tijd van mijn vader in WO II ETO.
Zijn naam / rang was Master Sgt. Howard C. Speck (d. 2011). Hij had gezegd dat hij in het 158th Combat Engineers Battalion zat bij de ...

Bedankt voor het plaatsen van dit artikel. Ik was op zoek naar informatie over de tijd van mijn vader in WO II ETO.
Zijn naam / rang was Master Sgt. Howard C. Speck (d. 2011). Hij had gezegd dat hij deel uitmaakte van het 158th Combat Engineers Battalion met het 1st Army verbonden aan 2nd Ranger Div. (?)
Hij vertelde ons ook (zijn zonen en dochter) dat hij (onder andere) in de Slag om de Ardennen was.
De laatste tijd heb ik zijn betrokkenheid bij WW2 onderzocht, maar ik heb geen informatie / vermelding van de 158 CEB kunnen vinden.
Dit artikel is de eerste vermelding die ik tot nu toe heb gevonden.
Helaas is mijn vader in 2011 overleden en ik ben altijd teleurgesteld in mezelf omdat ik niet de tijd heb genomen om met hem te gaan zitten om zijn ervaringen te horen. Hij was altijd erg terughoudend geweest om zijn oorlogservaringen met ons te delen toen we opgroeiden om ons te beschermen tegen de gruweldaden waarvan hij getuige was geweest (misschien wel de ergste was als bevrijder van het concentratiekamp Dachau).
Tegen de tijd dat hij zich op zijn gemak voelde om zijn verhalen door te geven, begon hij helaas wat details te vergeten.
Dus nogmaals, ik dank u voor dit artikel en ik zal de informatie die ik hier heb ontdekt met mijn broers en zussen delen.

Lees meer
Devon M. Bacon
Er zijn nog geen reacties geplaatst

Laat uw commentaar

  1. Reactie plaatsen als gast.
Bijlagen (0 / 3)
Deel uw locatie
U kunt hier uw opmerking voor sociale media plaatsen